USD Magazine, primavera de 2002

USD Magazine, primavera de 2002

Una lección de fe

Revista USD (primavera 2002)
Por Susan Herold/Fotos de Gary Payne '86

Abrir una escuela católica privada en uno de los barrios más pobres de San Diego es un reto enorme, pero David Rivera '96, prefiere que sus retos sean de tamaño gigante. Sus alumnos están etiquetados como "de riesgo", sus profesores no tienen experiencia y el dinero es un problema constante. Sin embargo, su creencia en Dios le hace salir adelante.

Un ratón anda suelto en el tambaleante edificio victoriano de dos pisos en el que David Rivera aloja a sus profesores voluntarios y le tiene perplejo. Una visita del hombre Orkin resultó infructuosa. Las trampas no colocadas, limpias de su comida, se burlan de él. Y ahora, el costoso dispositivo electrónico que se supone que emite un ruido y ahuyenta al peludo, se descubre desenchufado. Los 10 profesores que viven en la casa (9 de los cuales son mujeres) se ponen comprensiblemente nerviosos. Rivera empieza a preguntarse a qué clase de roedor se enfrenta.

No es de extrañar que un hombre que eligió el más improbable de los escenarios como el trabajo de su vida - abrir una escuela católica gratuita en el peor barrio de San Diego, con un personal de graduados universitarios novatos como profesores - esté jugando a ser David para un Goliat de un ratón. Es un papel en el que se siente cómodo desde los 26 años, cuando decidió que su vocación era matar gigantes en forma de problemas sociales. Dando la espalda a unos ingresos de seis cifras, a una casa en la cima de una colina y a un estilo de vida de jugador, Rivera hizo lo que muchos consideran impensable: adoptó una existencia desnuda y una fe inquebrantable en Dios que le obliga a servir a los demás.

Se ha encontrado atendiendo a un puñado de niños de 11 años abandonados por el sistema educativo, niños etiquetados como "de riesgo" porque son pobres, no saben leer o actúan porque es el único comportamiento que conocen. Rivera abrió una escuela de una sola aula en su barrio en septiembre y prometió una jornada escolar de 12 horas, clases los sábados y desayuno, comida y cena. Llenó las cabezas de los niños con sueños de un título universitario si se comprometían con el exigente plan de estudios. Llenó de esperanza los corazones de sus padres.

Rivera utilizó su considerable encanto y determinación para conseguir dinero y consejos de los líderes de la comunidad, frustrados por las promesas vacías de los políticos de mejorar la educación. Atrajo a licenciados de las mejores universidades del país para que enseñaran a cambio de alojamiento y comida. Convenció a su alma mater, la USD, para que ayudara a sus profesores novatos a convertirse en grandes maestros cubriendo la mayor parte del coste de sus maestrías en educación.

Ese día, como la mayoría, Rivera intenta hacer demasiado con muy poco. Entre la entrega de papel para fotocopiadora donado y las llamadas frenéticas sobre ratones mutantes, busca más dinero para mantener la pequeña escuela a flote. La cansada furgoneta que transporta a los niños a las clases de natación apenas da bandazos. Cada mes tiene que pagar 18.000 dólares en facturas y tiene 6.000 dólares en el banco. La promesa de una gran donación de dinero se frustró debido a la inestabilidad del mercado de valores. Sin embargo, Rivera no está preocupado. Cree en la intervención divina, dice que Dios proveerá. Ya lo hizo en el pasado: en octubre, con 19 dólares en el banco, un donante consiguió mantener la escuela en funcionamiento.

"¿Cómo de grande es el riesgo?", dice Rivera, que ahora tiene 34 años, sobre su decisión de abandonar una carrera de éxito y tratar de mejorar la educación de los niños pobres de San Diego.

"Podría conseguir un trabajo haciendo cualquier cosa mañana. No hay ningún riesgo para mí en comparación con los niños y las familias de aquí que tienen pocas esperanzas u oportunidades", dice desde el exterior de su "casa", un remolque de construcción de 8 por 20 pies situado detrás de la casa de los maestros en Logan Heights. Un cable de extensión que serpentea por el patio trasero de tierra le proporciona electricidad; duerme en un catre. Su salario es de 91 dólares a la semana.

"Estos niños que vienen a la escuela y estos profesores que han viajado miles de kilómetros para trabajar aquí a cambio de nada, son los que están asumiendo el riesgo", dice. "Hay que hablar con ellos. Ellos son la historia, no yo".

Pero no se puede contar la historia de esta improbable escuela sin David Rivera. Los que se apuntaron a su sueño de dar a los niños de bajos ingresos una educación de primera clase te dirán que la pura fuerza de su voluntad hace posible la escuela. "¿Existiría esta escuela en San Diego sin David Rivera? No", dice Frank Lazarus, rector de la Universidad de San Diego. "Para poner en marcha una escuela como ésta se necesita un visionario con una pasión absoluta por conseguirlo. David tiene eso".

Hace poco más de dos años, Rivera entró en el despacho de Lazarus con nada más que una idea: encontrar una forma de ayudar a los niños pobres de San Diego a tener una vida mejor. Comenzó preguntando a Lazarus lo mismo que había planteado a otros líderes de la comunidad de San Diego. "¿Cuál es la mayor necesidad que tienen estos niños?". Las respuestas fueron idénticas: educación.

Así que Rivera, que no tiene experiencia en educación, decidió encontrar el peor barrio de la ciudad e idear una forma mejor de llegar a sus niños.

Rechazó ofertas de trabajo como abogado que habrían cubierto los 60.000 dólares que debe por su título de abogado de Notre Dame para volver a instalarse en la casa de sus padres en San Diego. Cubrió las paredes de su habitación con mapas de la ciudad, analizó los datos del censo sobre los ingresos, la delincuencia y la ocupación de las viviendas, estudió detenidamente las tablas sobre el rendimiento de las escuelas públicas. Las chinchetas se alzaron como una roncha roja en Logan Heights, un barrio de mala muerte al este del centro de la ciudad, donde la renta anual de los hogares es de 18.000 dólares y la población es dos tercios hispana.

Rivera tenía un barrio. Ahora necesitaba un plan. En un vuelo a la boda de un amigo en Filadelfia, Rivera hojeó una revista Parade y encontró un artículo sobre las escuelas Nativity Prep. Creada hace 30 años por un grupo de jesuitas neoyorquinos, la filosofía de Nativity Prep sostiene que las jornadas de 12 horas de clase, la baja proporción de alumnos por profesor, el trabajo de preparación para la universidad y un sano respeto por los valores católicos llevarán a los niños en riesgo al éxito. El concepto funciona: El 80% de los niños que se han graduado en la primera escuela Nativity Prep de Nueva York han ido a la universidad. Ahora hay 40 escuelas similares en todo el país.

Cuando el avión de Rivera aterrizó, se apresuró a ir a una cabina telefónica, buscó la dirección y encontró la escuela de Filadelfia. Después de conocer a los educados chicos, que hablaban de sus planes de ir a la universidad a pesar de sus circunstancias, supo lo que quería crear.

Rivera se instaló en el despacho del director de la Escuela Secundaria de la Universidad de San Diego para aprender todo lo posible sobre la gestión de una escuela. Organizó reuniones con expertos como la decana de la Facultad de Educación de la Universidad de San Diego, Paula Cordeiro, y el veterano director de una escuela católica, Brian Bennett. Les pidió ayuda y creó un consejo asesor de educación.

"No había nada en San Diego similar a Nativity Prep, una escuela que trata específicamente con estudiantes de muy, muy bajos ingresos y desarrolla una relación católica", dice Rivera. "Se lo comenté a mis asesores y me dijeron: 'Sal y haz lo que tengas que hacer para conseguirlo'".

Rivera lo hizo. Consiguió ayuda para redactar un plan de negocio y una evaluación de las necesidades para obtener financiación para la escuela, y consiguió 5.300.000 dólares en subvenciones, incluidos 550.000 de las empresas Sandicast y Hoehn Motors, y 120.000 de la Fundación Católica Cassin, con poco más que su pasión. "No tenía ni idea de lo que era una evaluación de necesidades", dice Rivera. "Me dio vergüenza decírselo a la decana Cordeiro cuando me dijo que necesitaba una".

Convenció a uno de sus asesores, el veterano director de escuela católica Bob Heveron, para que saliera de su retiro y dirigiera la escuela. Rivera tenía que contratar profesores, pero no tenía dinero para los sueldos. Con la ayuda de USD descubrió que AmeriCorps le enviaría profesores voluntarios, graduados universitarios interesados en el trabajo de servicio durante dos años. Para que el trato fuera más dulce, convenció a Lazarus y a la USD para que pagaran la mayor parte de la cuenta de los grados de educación de los profesores.

Rivera y sus asesores decidieron que la escuela debía empezar a enseñar a los alumnos de quinto grado. Razonaron que los niños de once años aún no habían llegado a la pubertad y, con suerte, no se verían atraídos por las bandas, las drogas y el sexo que llenaban sus calles. Llegarían a los niños a través de sus padres, presentando la escuela durante la misa en las parroquias del barrio, publicando volantes, y yendo de puerta en puerta. Era el último verano, y Rivera quería que las clases comenzaran en otoño.

"La gente me decía que debía ir más despacio, considerar otras zonas de San Diego, esperar", dice Rivera. "Pero la necesidad era demasiado grande. Quería niños en esos asientos".

Era un gran plan, un hermoso sueño. Y no tenía casi ninguna posibilidad de realizarse.

A tres mil kilómetros de San Diego, Tracey Pavey colgó el teléfono. La graduada de Notre Dame acababa de prometer a Rivera, a quien había conocido por correo electrónico, que daría clases en su escuela de San Diego, una ciudad que nunca había visitado, durante dos años por 35 dólares a la semana.

Pavey estaba encantada. Siempre tuvo en mente la enseñanza, aunque se especializó en negocios. La idea de intentarlo en una nueva escuela para niños de bajos ingresos apelaba a su altruismo. A su madre le preocupaba que se trasladara al otro lado del país; su padre pensaba que estaba loca por dejar de lado su carrera de empresariales en Notre Dame en favor del trabajo voluntario.

Pero a Pavey le gustaba la idea de recibir un título de maestría en USD sin tener que pedir un préstamo. Le gustó lo que le dijo Rivera sobre vivir en una gran casa, a la manera de "El mundo real" de MTV, con otros graduados universitarios que querían ayudar a los niños pobres. Le gustó la idea de poner su experiencia empresarial al servicio de una nueva empresa de educación.

"Pensé que sería estupendo participar en la construcción de una escuela desde cero", dice Pavey, originaria de Rushville, Indiana. Con su pelo rubio como el agua de los platos colgando de los hombros, su cara limpia y fregada y su amplia sonrisa, esta joven de 22 años parece más una hermana mayor que una profesora de matemáticas que responde al nombre de Sra. Pavey.

"Envié correos electrónicos y hablé con David varias veces, y me convenció para que me mudara. Llego aquí y no hay nada. No hay escuela. Ni siquiera tenemos una casa para vivir. Pensé: '¿Me estás tomando el pelo?'".

Cuando Pavey y los demás profesores llegaron el pasado mes de agosto, su casa -que había sido escenario de varias redadas de drogas recientes- aún estaba en depósito. El edificio que Rivera esperaba alquilar para la escuela había sido alquilado a otro inquilino. Nativity Prep iba a abrir en seis semanas, y ni siquiera tenía alumnos.

"David nos dijo que todo el mundo en el condado conocía el Nativity Prep. Mi primer día aquí, repartí folletos sobre la escuela en el barrio, y la gente decía '¿Qué escuela nueva? ", dice Pavey. "No habían oído hablar de nosotros. Fue frustrante".

Mientras esperaba a que se cerrara la plica de la casa de seis dormitorios y dos baños que se había convertido en apartamentos, Rivera se apresuró a trasladar a los profesores de los dormitorios donados en la USD a un hotel Best Western. Cuando las llaves de la casa de 205.000 dólares fueron entregadas a Rivera, una mujer y sus cinco nietos seguían viviendo en el piso de arriba. La electricidad no funcionaba en dos de los dormitorios. La cocina y los baños estaban sucios. Los profesores trasplantados tuvieron que arrancar la moqueta y derribar las paredes, haciendo gran parte del trabajo a la luz de las velas.

La profesora Margaret Liegel vivió en su maleta en la sala de estar con otra profesora durante casi tres meses. Su habitación era la que ocupaba la abuela, a la que Rivera no tuvo el valor de desalojar hasta que encontró otro lugar.

"Tuvimos que salir a buscar donaciones para arreglar la casa, y estamos lavando las paredes con las cucarachas corriendo", dice Liege!, que se graduó en el Boston College. "Creo que llegué aquí pensando que esto que estamos haciendo es algo muy guay, y luego te das cuenta de que, Dios mío, ¿qué estoy haciendo aquí?".

Unas semanas antes de que comenzaran las clases, Rivera firmó un contrato de alquiler de un edificio vacío en Logan Heights para la escuela. Siete días antes de abrir las puertas, los profesores organizaron una jornada de puertas abiertas para las familias interesadas. Esparcieron los pocos libros de texto que tenían por la sala para hacerla más impresionante.

"Reordenábamos las cosas para que pareciera que teníamos algo", dice Pavey. "Ni siquiera teníamos tablones de anuncios. Pensé que las familias se darían la vuelta y se irían".

No lo hicieron. Diecinueve niños se inscribieron y la escuela de Rivera tuvo su primera clase. Conduciendo por el barrio de Logan Heights de San Diego, uno no vería la Academia Nativity Prep a menos que supiera exactamente qué buscar. La escuela, de una sola aula, está en una estructura de hormigón escondida entre almacenes y casas de madera contrachapada detrás de vallas metálicas. Un cartel pintado a mano con el logotipo de la escuela -una paloma blanca que se eleva sobre la escuela de tres pisos- está apoyado contra el bordillo. El único indicio de que puede haber niños es la única canasta de baloncesto situada en una esquina del aparcamiento, que hace las veces de patio de recreo.

En el interior, Liegel despeja un poco de espacio de una mesa repleta de papeles para repasar los apuntes de su clase de lengua. Cada día, ella y los demás profesores preparan informes increíblemente detallados sobre el progreso y el comportamiento de sus alumnos. Cuando los padres llegan a las 7 de la tarde a recoger a sus hijos, los profesores les entregan los informes. Si los padres están preocupados, los apartan. Es sólo un ejemplo del enfoque intensivo que adopta la escuela. Muchos de estos niños eran hoscos cuando llegaron aquí, nunca sonreían", dice Liegel, de 23 años, cuyas gafas y cola de caballo realzan su reputación como una de las "maestras duras entre los niños".

"Fingían ser duros porque en este barrio tenían que hacerlo. Aquí, sin embargo, pueden ser niños". Si un niño tiene un mal día o se comporta de forma extraña, el primer instinto del profesor es llamar por teléfono a los padres y averiguar qué pasa en casa. En un caso, el hermano mayor de un alumno salía de la cárcel y volvía a instalarse en la casa; en otro, un alumno faltó a clase porque la familia había perdido su apartamento y vivía en el centro de acogida Sr. Vincent de Paul.

Casi todos los alumnos tienen necesidades especiales: la mayoría se examinó en el nivel de tercer grado, o apenas por encima, en lectura y matemáticas. Algunos tienen problemas para hablar y entender el inglés. Todos ellos proceden de las escuelas públicas del barrio, donde fueron promovidos de curso en curso junto con el resto de los niños.

Para asegurarse de que los niños reciben la atención que necesitan, siempre hay dos profesores en el aula; normalmente hay cuatro o cinco. La lectura, la lengua y las matemáticas se imparten por bloques. Los planes de clase se basan en un tema: una semana puede centrarse en los insectos, por lo que los alumnos hacen problemas de matemáticas, escriben un trabajo de investigación y hacen experimentos que giran en torno a los bichos.

También se imparten estudios religiosos, historia del arte, educación física y habilidades sociales. Los niños reciben puntos por su buen comportamiento -levantar la mano, decir por favor, no hablar fuera de turno- y utilizan la moneda para comprar tiempo de ordenador, lápices o cuadernos.

"Es casi un cambio de 180 grados respecto a las escuelas de las que proceden estos niños", dice el director Heveron, que comenzó su carrera docente en el barrio de Watts de Los Ángeles en los años sesenta. "No culpamos a las escuelas públicas, porque sabemos la presión a la que están sometidas con las clases numerosas. Lo que estamos haciendo es mostrar a estos padres y niños que estamos comprometidos, que estamos en esto a largo plazo."

El compromiso es evidente en niños como Francisco. Cuando llegó a clase por primera vez, apenas sabía hablar inglés, no sabía leer ni escribir en español ni en inglés y no distinguía las letras. La mitad de las veces se quedaba dormido en clase. Los profesores ni siquiera estaban seguros de que asistiera a la escuela porque su expediente escolar nunca se materializó.

Francisco recibió clases particulares, un lujo imposible en la escuela pública. Mientras los demás niños hacían exámenes de geografía, Francisco, que no sabía la diferencia entre una ciudad y un estado, recibía clases particulares. Hoy habla inglés, lee libros sencillos y mira a sus profesores a los ojos cuando habla.

"Ha llegado muy lejos", dice Pavey, que no puede evitar preocuparse por los chicos cuando se van a sus casas cada noche. "Espero que les enseñemos que hay algo más que violencia, drogas y bandas, y que son capaces de ir a la universidad. Pero en la comunidad en la que crecen, la universidad no es algo a lo que los padres empujen a los niños".

Algunos educadores critican programas como AmeriCorps o Teach for America, y afirman que enviar a profesores sin experiencia a zonas difíciles es una receta para el fracaso, porque no están preparados para enfrentarse a los problemas de la vida en los centros urbanos.

Liegel contesta diciendo que sus clases en la USD han llenado las lagunas de sus métodos de enseñanza, y que Heveron y sus profesores la ayudan con los problemas cotidianos a los que se enfrenta. Ella y los demás profesores dicen que lo que aprenden en las clases de la USD por la noche es aplicable al día siguiente.

Lo más importante es que Liegel dice que ha aprendido más sobre sí misma de niños como Francisco de lo que cree que podría enseñarles. "Hay momentos en los que los niños te vuelven loca y piensas: ¿por qué se comportan así? "Entonces recuerdas que su padre se ha ido o que su hermano está en la cárcel. Y te sorprende que puedan levantarse e ir a la escuela con regularidad".

Un aspecto del modelo de Nativity Prep que atrae especialmente a Rivera y a sus partidarios es que la escuela forma parte integral de la iglesia y del barrio. Rivera y los profesores viven en Logan Heights, compran en sus tiendas y rinden culto en sus iglesias. La YMCA de Mission Valley ofrece clases de natación gratuitas y campamentos de verano, y los trabajadores sanitarios del condado realizan revisiones médicas en Nativity Prep.

"Ninguna escuela es sólo una escuela, no en el centro de la ciudad", dice Heveron, que vio cómo varias escuelas primarias católicas abandonaban el centro de la ciudad para irse a los suburbios en los últimos años (Nativity Prep no recibe ayuda financiera de la diócesis católica, pero sí recibe apoyo de las parroquias individuales). Salió de su retiro para dirigir el Nativity Prep en parte por el implacable entusiasmo de Rivera, pero sobre todo porque cree en su filosofía educativa.

"Heredé 10 profesores voluntarios entusiastas y un almacén sin apenas nada", dice. "Juntos, y con toda la ayuda que hemos recibido, hemos hecho realidad esta escuela. Lo hicimos aferrándonos a la visión que creó David".

Rivera no siempre fue tan visionario. Durante gran parte de su joven vida, se deslizó gracias a su increíble encanto, su habilidad atlética y su buena apariencia. El tercero de cuatro niños que crecieron en la zona de Skyline, acompañó a sus padres, vibrantes líderes de la comunidad hispana de San Diego que conocían a los líderes políticos y eclesiásticos por su nombre de pila. Su padre cofundó varias organizaciones sin ánimo de lucro y ayudó a los inmigrantes a encontrar trabajo; su madre tuvo una carrera de 35 años como trabajadora social para el condado.

Rivera se quedó hasta tarde mientras su padre cocinaba carne asada para los amigos. Se acostumbró a que el obispo pasara por la casa después de la misa. Le encantaba el torbellino social que rodeaba a sus padres, pero le importaban poco los temas. Más bien soñaba con ser un atleta profesional y pasaba su tiempo libre jugando al baloncesto, al béisbol y al fútbol americano en el instituto Helix. Rivera era el chico que llegaba temprano y se quedaba hasta tarde en los entrenamientos. Debido a su pequeño tamaño, a menudo jugaba lesionado.

Anduvo de un lado a otro entre media docena de universidades comunitarias con varias becas deportivas, jugando al fútbol y al béisbol. Pero el sueño de Rivera terminó cuando su tobillo se rompió durante una jugada fallida. Dejó la escuela con un promedio de 1,47 y cuatro tornillos de metal en la pierna.

"Dejé los estudios, volví a San Diego y me saqué la licencia inmobiliaria", dice. "Quería ganar mucho dinero y no quería trabajar demasiado".

Investigó el mercado y descubrió que en la zona oeste de Lemon Grove había pocos agentes inmobiliarios. En su primer año de ventas, ganó 1.200 dólares. Al tercer año, sus comisiones ascendían a cientos de miles de dólares. Para entonces ya tenía el coche de moda, la gran casa, el televisor de pantalla grande y las fiestas que duraban toda la noche. Pero un momento cambió su vida: cuando Dios trazó, con absoluta claridad, la misión de su vida.

"He intentado describir esa noche antes y nunca puedo hacerlo bien", dice Rivera sobre el 16 de octubre de 1993, la fecha de lo que él llama su conversión religiosa. Se queda en silencio unos instantes antes de empezar. "Era tarde en la noche y estaba completamente despierto, mirando por la ventana y las luces debajo del Monte Hélice, simplemente reflexionando. Hasta entonces, todo era atletismo y riqueza, y no estaba satisfecho. Estaba realmente disgustado con mi vida.

"Y entonces", dice, "me invadieron pensamientos que sabía que no venían de mí mismo".

Esos pensamientos incluían un plan para su futuro: Graduarse en la USD, asistir a la Facultad de Derecho de Notre Dame, volver a San Diego y ayudar a sus niños pobres protagonizando una empresa sin ánimo de lucro. Esa noche, Rivera renunció a su trabajo en el sector inmobiliario dejando un mensaje en el contestador automático de su jefe. Ese fin de semana, vendió la mayoría de sus posesiones, puso su casa en alquiler y regaló su televisor de pantalla grande a su aturdido hermano.

El lunes por la mañana, estaba sentado en la oficina de un consejero de la USD, preguntando qué le haría falta para ser aceptado. "La USD es la universidad católica de San Diego, y había ciertas relaciones que necesitaba desarrollar allí", dice Rivera, que no había asistido a misa en 11 años, pero que luego fue líder de la Pastoral Universitaria.

"Estaba dejando un cierto tipo o estilo de vida y asumiendo uno nuevo con Dios en el centro. Y en USD es donde tenía que estar para hacerlo".

Rivera tomó las clases de la universidad comunitaria sugeridas por el consejero, sacó buenas notas y fue aceptado en la USD. En 1996, se graduó con un promedio de 3,4 en ciencias políticas y filosofía. A continuación, se centró en la admisión en la Facultad de Derecho de Notre Dame, otro paso en el plan. En la lista de espera, hizo campaña para ser admitido escribiendo una carta a la semana al decano de la escuela. Incluso organizó una fiesta de despedida en casa de sus padres, aunque no tenía ninguna garantía de que fuera a entrar.

"Una parte de mí pensó que David estaba loco", dice Mike McIntyre, director del Ministerio Universitario de la USD, que atendió a Rivera cuando era estudiante. "La otra parte de mí pensó que si alguien podía hacerlo realidad, Dave podía. No acepta un no por respuesta, y lo digo en el mejor sentido del término".

Rivera se presentó el primer día de orientación de la facultad de Derecho y se plantó en el despacho del decano. Cuando la secretaria del decano -que abría el correo del decano- le preguntó a Rivera su nombre, se acercó y le dio un abrazo. "Fue a buscar al decano, que salió al cabo de unos minutos y dijo que estaba dentro", cuenta Rivera. "No tuve ninguna duda. Era pan de cada día".

Como siempre, Rivera tiene más planes. Tiene la intención de matricular a un nuevo grupo de alumnos de quinto grado este otoño, y de impartir clases de sexto grado al grupo actual de estudiantes. La mayoría de sus profesores voluntarios se han comprometido a un segundo año, y 65 estudiantes de último año de universidad ya han solicitado los nuevos puestos de enseñanza.

Pero Rivera sueña en grande. Ve el modelo de Nativity Prep expandiéndose desde el jardín de infancia hasta la escuela secundaria, enseñando a miles de estudiantes e incluyendo un componente residencial. Para ayudar a que esto se haga realidad, este mes se unirá al asesor de Nativity Prep, Brian Bennett, en una propuesta ante el Consejo Escolar Unificado de San Diego para abrir una escuela concertada de K-5 en Logan Heights que, al igual que Nativity Prep, incluya una jornada escolar de 12 horas y profesores voluntarios.

El estatus de escuela concertada conlleva un flujo garantizado de ingresos para el funcionamiento de la escuela, lo que elimina uno de los principales obstáculos a los que se enfrenta ahora Nativity Prep. Sin embargo, a cambio del dinero del Estado, la nueva escuela no podría ser designada como católica, para preservar la separación de la Iglesia y el Estado. Rivera no ve eso como un problema. Como la jornada escolar es más larga que la exigida por el Estado, dice que la religión se ofrecería como una actividad optativa, después de la escuela. "Es grande", dice sobre su plan. "Estamos hablando de miles de niños en un programa de preparación para la universidad en las zonas de más bajos ingresos de San Diego. Irá del K al 12. Absolutamente".

Parte de su plan depende de la USD, a la que Rivera le gustaría ayudar a suministrar y formar más profesores. Consciente de la carga financiera que podría significar un programa ampliado (USD cubre actualmente unos 180.000 dólares en costes de matrícula para los profesores de Nativity Prep), y queriendo mantener la autonomía entre USD y Nativity Prep. Lazarus y Cordeiro están estudiando la posibilidad de ampliar la ayuda de la USD si la escuela crece.

Una opción puede ser asociarse con un programa de None Dame que ofrezca a los estudiantes interesados en servir a zonas de bajos ingresos un curso intensivo de educación antes de ser enviados a enseñar. Muchos de los estudiantes universitarios de la USD se incorporan a VISTA o a los Cuerpos de Paz, y Lazarus considera que esta es una forma de que sirvan a su comunidad local (varios estudiantes de último año de la USD han solicitado enseñar en Nativity Prep este otoño). También se pueden considerar medios alternativos para impartir el plan de estudios del máster a los profesores.

Lazarus se muestra cauteloso ante la pérdida de independencia que supone la designación de un colegio concertado, así como ante la cuestión de la identidad católica. Sin embargo, dice que el modelo de Nativity Prep es tan vital para los niños del centro de la ciudad que debe continuar. "¿Seguirá USD apoyando a David siempre que pueda, tanto en recursos organizativos como personales? Sí", dice Lazarus, que conoció por primera vez el Nativity Prep a través de una escuela en su antigua ciudad natal, Milwaukee. "Llega un momento y un lugar en el que la gente tiene que decidir cuál es su posición respecto a la educación, y hay que hacer lo que sea necesario para conseguirlo. Este es ese momento".

Si no se concede el estatuto, Rivera dice con toda seriedad que no está preocupado. Dice que el concepto de Nativity Prep seguirá adelante, porque funciona y porque hay suficientes personas con talento que lo apoyan. Como ha hecho en el pasado, dice que Dios se encargará de que los niños reciban la enseñanza.

En un momento de inseguridad poco habitual, Rivera se pregunta en voz alta si no es la persona más adecuada para dirigir la escuela. Admite que se distrae fácilmente con las pequeñas cosas: ratoneras y papel de fotocopiadora. Le preocupa que no sepa lo suficiente sobre educación, que su experiencia radique más en la recaudación de dinero, en el aumento de la esperanza. Su humildad le impide atribuirse el mérito de lo que ha creado. "Creo que si me voy, alguien vendrá y se encargará de hacer un mejor trabajo", dice.

"Esto no está prosperando gracias a mí, está prosperando a pesar de mí. El espíritu está dirigiendo esto y tiene vida propia. Sólo sigo la corriente de lo que el espíritu quiere que haga".