Los Angeles Times, febrero de 2002

Los Angeles Times, febrero de 2002

La escuela ofrece un camino agotador y accidentado hacia el éxito: Sin mucho dinero, Nativity Prep se empeña en ayudar a los estudiantes que de otro modo podrían fracasar

Los Angeles Times (19 de febrero de 2002)
Por Deborah Sullivan Brennan

David Rivera, que fundó la Academia Nativity Prep en un antiguo edificio industrial del este de San Diego, habla en el patio con la profesora Caroline Sekula y la estudiante Eriahna Coward. (Don Tormey, Los Angeles Times)

San Diego-Lafurgoneta que lleva a los estudiantes de la Academia Nativity Prep a sus clases de natación y excursiones ha recorrido casi 200.000 millas y está a punto de cumplir 20 años. Por fuera, es una chatarra de color gris oscuro.

Sin embargo, por dentro, es un vehículo de oportunidades para 19 niños de bajos ingresos que, de otro modo, languidecerían por debajo del nivel escolar en aulas públicas superpobladas.

Tal y como lo ve el fundador y presidente de la escuela, el vehículo es emblemático de la escuela de primer año con problemas de liquidez: ambos luchan día a día para seguir adelante. Ubicada en un almacén reconvertido al este del centro de la ciudad, Nativity Prep es una escuela católica sin ánimo de lucro cuyo objetivo es acoger a niños con probabilidades de abandonar el instituto y prepararlos para ir a la universidad. Su primera clase de 19 alumnos de quinto grado estudia 12 horas al día -un régimen riguroso de fundamentos académicos, clases de enriquecimiento y religión-, todo ello gratuito para sus familias.

"Nuestra misión, nuestro propósito dedicado, es enviar a estos niños con poca esperanza y menos oportunidades a la universidad", dijo Rivera.

La escuela surgió de un despertar religioso de Rivera. Hijo de líderes de la comunidad latina de San Diego, Rivera, de 34 años, abandonó su tradición de servicio en favor de unos ingresos de seis dígitos como agente inmobiliario.

Viviendo en un condominio junto al mar y entregándose a lo que él llama "el pecado y el vicio de la juventud", dijo que tuvo una revelación religiosa a los 25 años y decidió volver a estudiar. Rivera estudió ciencias políticas en la Universidad de San Diego y se licenció en Derecho por la Universidad de Notre Dame en 1999.

Al volver a San Diego, investigó sobre escuelas y programas para niños y finalmente se decantó por un modelo desarrollado por los sacerdotes jesuitas de Nueva York, que pusieron en marcha la primera escuela "Nativity" en 1971. El programa hacía hincapié en la instrucción intensiva, las clases pequeñas y las jornadas escolares prolongadas.

Consiguiendo la ayuda de su alma mater, la Universidad de San Diego, Rivera decidió abrir Nativity Prep.

"Es un vendedor increíble", dijo Paula Cordeiro, decana de la Facultad de Educación de la USD. "Es difícil no responder a una iniciativa bien pensada que va a ayudar a los niños que viven en la pobreza".

Rivera aplicó la misma pasión a su búsqueda de fondos, reuniendo muchas pequeñas donaciones y algunas subvenciones mayores.

"David es un tipo muy carismático y enérgico con una misión", dijo Bob Hoehn, miembro de la junta directiva de Nativity Prep y concesionario de automóviles, que ha donado unos 70.000 dólares a la escuela.

Con el director de Nativity Prep, Bob Heveron, y su consultor educativo, Brian Bennett, ambos veteranos administradores de escuelas católicas, Rivera reclutó entonces a profesores a través del programa AmeriCorps. La escuela contrató a 10 recién graduados universitarios. Los profesores reciben 35 dólares semanales de estipendio, matrícula gratuita para obtener credenciales de enseñanza y programas de maestría en la Universidad de San Diego, y alojamiento y comida gratuitos.

Nativity Prep abrió sus puertas el 17 de septiembre, dando la bienvenida a los estudiantes que estaban al menos dos años por debajo del nivel de grado académico y de las familias que ganan menos de $ 22,000.00 por año. Los estudiantes comienzan el día a las 7 de la mañana con el Padre Nuestro y el Juramento a la Bandera, luego pasan a desayunar, seguido de bloques de dos horas de lengua y matemáticas. Algunas tardes hay clases de teatro y arte; otros días, música o ciencias.

Los alumnos realizan excursiones a la Bahía de la Misión, donde llevan a cabo experimentos con Aquatics Adventure, una fundación educativa sin ánimo de lucro. En un reciente día de clase, los niños, algunos de los cuales nunca habían asistido a una clase de ciencias antes de este año, revisaron los niveles de salinidad, fosfato y coliformes fecales de una muestra de agua que habían analizado la semana anterior. Margarita Vera dijo que su hijo José parece ver menos la televisión y ser más sociable desde que se matriculó. Dijo que su antigua escuela, con sus grandes aulas, "es como un médico de cabecera, comparado con un médico especialista aquí".

Las jornadas escolares de 12 horas parecen agotadoras, pero los estudiantes dicen que son divertidas. Los largos días de trabajo y las noches de clases universitarias tampoco perturban a los profesores. "Ha sido estimulante, humilde y divertido", dice la profesora Caroline Sekula, de 22 años. Los responsables de la escuela planean ampliar el programa para incluir el sexto grado el año que viene. Por ahora, sin embargo, mantener las puertas abiertas cada mes ha sido una labor de amor y un salto de fe.

Este mes sus reservas se reducen a unos pocos miles de dólares. "No me preocupa la financiación, porque llegará", dijo Rivera.